Формы социального протеста народных масс против феодального строя были разнообразны: от бегства от своего владельца до вооружённого «разбоя», от нарушения границ феодальных именин (переорания — перепахивания меж и уничтожения перетёсов, т. е. зарубок на пограничных столбах и деревьях), поджогов принадлежавших князьям бортных деревьев (с ульями диких пчёл) до открытого восстания.

Уже в договорах Руси с Византией X в. фигурирует условие о выдаче челядина, который «ускочит» от своего господина. Крестьяне боролись против феодалов и с оружием в руках. При Владимире Святославиче «разбои» (как часто называли в то время вооружённые выступления крестьян) стали распространённым явлением. В 996 г. Владимир по совету духовенства решил применять в отношении «разбойников» смертную казнь, но затем, укрепив аппарат власти и нуждаясь в новых источниках дохода на содержание дружины, заменил казнь денежным штрафом — вирой. Ещё больше внимания уделяли князья борьбе с народными движениями в XI в. Не случайно закон («Русская правда») охранял повышенной вирой жизнь представителей знати, разрешал предавать смерти («как пса») того, кто убьёт огнищанина, охраняющего княжескую собственность, и устанавливал разнообразные штрафы за убийство княжеских тиунов, старост и т. д.

Средства сопротивления феодальному гнёту давала крестьянам община (мир, вервь). Члены верви иногда брали под защиту крестьянина, входившего в её состав и совершившего преступление против феодального права, и не выдавали его, уплачивая «дикую» (коллективную) виру. Со своей стороны господствующий класс, подавляя выступления крестьянства, стремился возложить ответственность за них на общину, привлекая её, например, к поимке «разбойников».