Феодальная война на Руси осложнялась вмешательством в нее и татарских князей, стремившихся к захвату русских земель и упрочению своего владычества над ними. С конца 30-х годов татаро-монгольские нападения на Русь участились. Изгнанный из Орды Ёдигеем один из потомков Джучи —Улу Мухаммед обосновался на Верхней Оке, в Белёве — в городе, пограничном с владениями и Москвы и Литвы. Затем Улу Мухаммед перешёл со своей ордой в Нижний Новгород. Оттуда он совершал грабительские набеги на русские земли и даже на Москву.

Весной 1445 г. сыновья Улу Мухаммеда напали на Русь, разбили под Суздалем московское войско и взяли в плен Василия II. Известие об этом дошло до Москвы и перепугало бояр. Вскоре страшный пожар уничтожил почти всю Москву. Княжеская семья и бояре бежали в Ростов. Но посадское население, как и во время нашествия Тохтамыша, решило защищать столицу и расправлялось с теми, кто пытался бежать. Татарские войска, узнав о приготовлениях к обороне Москвы, отошли к Нижнему Новгороду.

Через три месяца Улу Мухаммед отпустил в Москву великого князя Василия II, взяв с него обещание внести за себя «окуп». Василий II вернулся в Москву, обременённый тяжёлым долгом. Из-за насилий монгольских феодалов, приведённых на Русь Василием II, московское городское население и служилые люди перестали его поддерживать. Этим воспользовался Дмитрий Шемяка. В заговоре, организованном им с целью свержения московского князя, приняли участие тверской и можайский князья, ряд московских бояр, монахи Троице-Сергиева монастыря и крупные купцы («гости»). Василий II был ослеплён (отсюда его прозвище «Тёмный») и сослан в Углич. В третий раз Москва перешла в руки галицкого князя.