А. И. Герцен. Портрет работы Н. Н. Ге. 1867 год.

А. И. Герцен. Портрет работы Н. Н. Ге. 1867 год.

Действительными представителями интересов крестьянских масс являлись тогда лишь революционные демократы. Горячо стоял за освобождение крестьян находившийся в эмиграции А. И. Герцен. В 1853 г. он открыл в Лондоне первую «Вольную русскую типографию», положив этим начало русской бесцензурной демократической печати. Уже в первых своих напечатанных листках Герцен страстно призывал к отмене крепостного права в России. В ежегодно выходившем с 1855 по 1862 г. сборнике «Полярная звезда» им печатались революционные произведения, запрещенные в царской России.

С 1856 по 1860 г. он публиковал книги (по две в год) «Голоса из России», в которых помещались статьи и материалы о предстоящем освобождении крестьян. Начиная с лета 1857 г. Герцен стал издавать журнал «Колокол», выходивший, обычно два раза в месяц, в течение десяти лет. ««Колокол»,— по словам В. И. Ленина,—... встал горой за освобождение крестьян». Живо откликавшийся на злободневные вопросы русской жизни, «Колокол» пользовался в России огромной популярностью. Он нелегально провозился через границу и доходил до обширного круга читателей.

Но Герцен в 50-х годах не всегда последовательно боролся за революционный путь отмены крепостного права. Находясь с конца 40-х годов в эмиграции, он не видел обострения классовых противоречий в России и недооценивал массовое освободительное движение крестьян. Поэтому он иногда склонен был преувеличивать разногласия между крепостниками и либералами, не до конца понимая классовую сущность дворянского либерализма. Подчас он допускал даже возможность подлинного освобождения крепостных самодержавно-крепостническим правительством Александра II.

При всем этом Герцен неизменно оставался убежденным демократом и революционером, искренне боровшимся за свободу закрепощенного крестьянства.