Неизбежность отмены крепостного права в России стала очевидной для стоявших у власти помещиков-дворян уже к середине 50-х годов XIX в. Непреодолимый ход экономического развития страны по пути капитализма подрывал основы феодального строя, который еще с 30-х годов XIX в. вступил в стадию нарастающего кризиса. Крестьянское движение усиливалось с каждым десятилетием и угрожало революционным свержением крепостнических порядков. Поражение царской России в Крымской войне 1853—1856 гг. вынудило правящие круги принять решение о подготовке буржуазных реформ.

Вторая половина 50-х и начало 60-х годов XIX в. были критическим переходным этапом, определившим последующее историческое развитие России на ряд десятилетий. Тогда решался вопрос о том, как будет ликвидировано крепостное право: путем революции или путем реформы. Крестьянские массы боролись за революционное уничтожение помещичьего землевладения. Царское же правительство, представляя интересы помещиков, стремилось предупредить революцию и провести освобождение крепостных постепенно, путем реформ, сохранив в руках дворян не только политическую власть, но и землю.

Эти два возможных пути перехода России от феодального строя к капиталистическому отражали коренные классовые противоречия того времени. Борьба за них протекала в обстановке назревавшей в стране революционной ситуации. Разгоравшееся в России стихийное крестьянское движение вынуждало царское правительство проведению реформ даже вопреки противодействию дворян-крепостников.