Распад Иранского государства после смерти Надир-шаха существенно изменил политическую обстановку в Закавказье. Зависимость закавказских ханств от Ирана стала во второй половине XVIII в. чисто номинальной. Грузинские царства Картли и Кахетия также сумели отстоять свою независимость и объединились в единое царство. Западная Грузия, находившаяся в сфере влияния Турции, продолжала оставаться раздробленной на ряд феодальных владений — Имеретию, Мегрелию, Гурию.

В ханствах Закавказья господствовали отсталые феодальные порядки и натуральное хозяйство. Крестьянство несло тяжелые феодальные повинности. Основными формами феодальной ренты были натуральный оброк и отработочная рента. Произвол феодалов и феодальная раздробленность пагубно отражались на развитии торговли и ремесла, сохранявшего средневековый характер.

В Картли-Кахетинском царстве крепостнический строй сковывал развитие производительных — сил. Крестьяне массами бежали из деревень. Попытки царя Ираклия II несколько ограничить эксплуатацию крестьян, чтобы предотвратить окончательное разорение этих основных производителей и налогоплательщиков, как и меры, принимавшиеся для развития торговли и промышленности, не давали должных результатов. Крупные феодалы — тавады противодействовали также созданию регулярного войска и централизованной системы управления.

Банк Тинькофф

В Закавказье не прекращались феодальные распри, усобицы. Ханы и другие феодалы совершали нападения на владения своих соседей с целью захвата добычи и угона жителей, вели между собой постоянные войны. Непрерывные набеги на Закавказье совершали и дагестанские феодалы.

В этих условиях Картли-Кахетинское царство и закавказские ханства не имели возможности защищаться от агрессии Ирана, вновь усилившегося в конце XVIII в., и Турции, стремившейся не только удержать в своих руках Западную Грузию, но и подчинить себе Восточное Закавказье. Единственной державой, которая могла оказать народам Закавказья помощь против Ирана и Турции, была Россия. К ней обращались за поддержкой и представители господствующих классов (в том числе представители армянского духовенства и армянской торговой буржуазии, выступавшие в роли активных поборников присоединения Закавказья к России) и местные правители (грузинские цари, азербайджанские ханы), большая часть которых тоже предпочитала власть России иранскому и турецкому владычеству.

В 1783 г. Ираклий II подписал договор о вступлении Картли-Кахетинского царства под русский протекторат. Многие закавказские ханы также заявили о своей готовности перейти под покровительство России. В Восточную Грузию были введены два батальона русских войск. Царское правительство уже тогда проектировало присоединить к Российской империи прикаспийские области, а в остальной части Закавказья создать три зависимых от России вассальных государства — Грузию, Армению и Албанию (Азербайджан). Однако международная обстановка и, в частности, начавшаяся в 1787 г. война с Турцией вынудили царское правительство на время отказаться от осуществления этих планов и даже отозвать русские войска из Грузии.

Между тем длительные междоусобицы в Иране завершились в конце XVIII в. победой главы племени каджаров Ага-Мохаммед-хана. Последнему к 1794 г. удалось подчинить своей власти почти весь Иран.

Летом 1795 г. Ага-Мохаммед-хан во главе пятидесятитысячной армии вторгся в Закавказье. Направив часть своих войск в Ереванское ханство, а другую — в Муганскую степь, он сам с основными силами проник через Карабах и Гянджинское ханство в Грузию и овладел Тбилиси. Грузинская столица была разгромлена и сожжена. Оставшиеся в городе жители были перебиты или уведены в плен.

В 1796 г. в ответ на иранское нашествие русские войска предприняли успешный поход в Закавказье. После смерти Екатерины II они были отозваны, но уже в конце 1799 г. снова вступили в Грузию. Вопрос о присоединении Закавказья к России вновь стал в порядок дня.

Правящие круги царской России стремились присоединить Закавказье, исходя из своих экономических и политических интересов. Царизм ставил перед собой колонизаторские цели. Однако в создавшейся обстановке присоединение к России являлось для народов Закавказья единственной возможностью избежать турецкого и иранского ига и поэтому отвечало их интересам.

Присоединение Закавказья было в основном осуществлено царским правительством в течение первых лет нового столетия, частью до, а частью во время войн России с Ираном (1804—1813 гг.) и Турцией (1806—1812 гг.). В начале 1801 г. было объявлено о включении Картли-Кахетинского царства в состав Российской империи. В 1803 г. в подданство России вступила Мегрелия, в следующем году — Имеретин и Гурия, в 1804 г. к русским владениям были присоединены также Гянджинское ханство и Джаро-Белоканская область, в 1805 г. — Карабахское, Шекинское и Ширванское ханства и территория Ширака, в 1806 г. — ханства Дербентское, Кубинское и Бакинское. Под русский протекторат еще раньше перешло Талышское ханство. В 1810 г. была присоединена Абхазия. Таким образом,, в течение короткого срока к Российской империи отошло почти все Закавказье, за исключением Ахалцыхеского пашалыка и некоторых причерноморских районов, находившихся в руках Турции, а также Ереванского и Нахчеванского ханств, еще остававшихся под властью Ирана.

Столь быстрое присоединение Закавказья оказалось возможным потому, что оно произошло при благожелательном отношении к России со стороны самых широких слоев местного населения и без существенного противодействия со стороны феодалов. Лишь гянджинский хан Джавад, издавна связанный с Ираном, вступил в борьбу с русскими войсками. Некоторые другие ханы, также враждебно настроенные в отношении России, вроде кубинского Шейх Али-хана и бакинского Гусейн-Кули-хана, вынуждены были бежать из своих владений, и вступившие туда русские войска не встретили никакого сопротивления.