Основной задачей внешней политики русского правительства в конце 40-х — начале 50-х годов являлось решение казанской проблемы.

Постоянные нападения на юго-восточные рубежи Русского государства казанских феодалов, особенно усилившиеся в годы боярского правления, приводили к опустошению русских земель, к порабощению десятков тысяч русских людей, которых уводили в полон и продавали в рабство. В середине XVI в. возросло военно-политическое могущество Турции, поддерживавшей агрессивные планы крымских и казанских ханов. Необходимость обороны от постоянных набегов казанских феодалов побуждала русское правительство ускорить решение казанского вопроса.

Важное значение имело и то обстоятельство, что Казанское ханство всячески препятствовало расширению старинных экономических и культурных связей России с народами Средней Азии, Кавказа, Передней Азии и Сибири. Присоединение Поволжья открывало также новые возможности для обеспечения землёй дворянства.

Существенным фактором, облегчавшим Русскому государству борьбу с Казанским ханством, была заинтересованность народов Среднего Поволжья в присоединении к России. Эти народы (мордва, удмурты, мари, чуваши и татары) страдали под игом казанских феодалов. Весь военно-феодальный аппарат Казанского ханства, одного из обломков Золотой Орды, служил орудием эксплуатации закрепощённого населения государства, представлявшего собою искусственно созданный конгломерат различных народов. Подавляющее большинство населения Поволжья жило в сёлах и деревнях, занимаясь земледелием. Верховным собственником земли был хан, раздававший её своим вассалам на условиях ленного держания (союргал). Главной формой эксплуатации феодально зависимых крестьян являлась рента продуктами. В пользу хана собирались также многочисленные подати (в том числе харадж— поземельный налог). Различные поборы шли на содержание мусульманского духовенства. Особенно тяжело жилось в Поволжье нетатарскому населению, обязанному платить высокий ясак (натуральная подать — мехами, мёдом и т. д.). В хозяйстве феодалов применялся труд военнопленных. Городов в Среднем Поволжье было мало. Наиболее крупным из них являлась Казань, игравшая роль центра транзитной торговли на Волжском пути. Русские торговые люди часто посещали Казань, а в Москве имелась специальная татарская слобода, заселённая казанскими купцами.

Несмотря на то что мусульманское духовенство проповедовало покорность хану, народные массы Поволжья всё чаще с оружием в руках выступали против национального и социального гнёта. Голоса за включение ханства в состав Русского государства раздавались и в некоторых кругах казанских феодалов, учитывавших тяготение трудящегося населения Поволжья к русскому народу. В годы войны с Казанским ханством народные массы Поволжья оказали поддержку Москве. Уже в 1546 г. к России добровольно присоединились чуваши и марийцы, населявшие правый берег Волги.