Изменения в государственном строе происходили в теснои связи с изменением структуры господствующего класса феодалов, на который опиралось самодержавие. Верхушку этого класса составляла боярская аристократия, пополнявшая придворные чины (под словом «чин» понималось еще не служебное положение, а принадлежность к определенной группе населения).

Высшими были думные чины, затем следовали чины московские, за ними — чины городовые. Все они входили в разряд служилых людей «по отечеству» в отличие от служилых людей «по прибору» (стрельцов, пушкарей, солдат и др.). Служилые люди по отечеству, или дворяне, начинали складываться в замкнутую группу с особыми привилегиями, передаваемыми по наследству. С середины XVII в. закрыт был переход приборных служилых людей в ряды дворян.

Большое значение в ликвидации различий между отдельными прослойками господствующего класса имела отмена местничества. Местничество пагубно отражалось на боеспособности русской армии. Иногда перед самым боем воеводы вместо решительных действии против неприятеля вступали в споры о том, кто из них выше по «месту». Поэтому, по словам указа об отмене местничества, в прошлые годы «во многих их государских ратных и в посольских, во всяких делех чинилися от тех случаев великие пакости и нестроение и разрушение и неприятелям радование, а между ими — богу противное дело — нелюбовь и великие, продолжительные вражды». Отмена местничества (1682 г.) усилила значение дворянства в государственном аппарате и армии, так как местничество препятствовало выдвижению дворян на видные военные и административные посты.