Крупнейшим внешнеполитическим событием XVII столетия, в котором принимала участие Россия, была длительная война 1654—1667 гг. Эта война, начавшаяся как война России с Речью Посполитой за Украину и Белоруссию, вскоре превратилась в крупнейший международный конфликт, в котором приняли участие Швеция, Османская империя и ее вассальные государства — Молдавия и Крымское ханство. По своему значению для Восточной Европы война 1654—1667 гг. может быть поставлена наравне с Тридцатилетней войной.

Военные действия открылись весной 1654 г. Часть русских войск была направлена на Украину для совместных действий с армией Богдана Хмельницкого против крымских татар и Польши. Главные же свои силы русское командование сосредоточило на белорусском театре, где предполагалось нанести решающие удары по войскам шляхетской Польши. Начало войны было ознаменовано большими успехами русских войск.

Менее чем в два года (1654—1655) русские войска овладели Смоленском и важными городами Белоруссии и Литвы: Могилевом, Витебском, Минском, Вильно (Вильнюсом), Ковно (Каунасом) и Гродно. Всюду русские войска находили поддержку русских и белорусских крестьин и городского населения. Даже официальные польские источники признавали, что, куда бы ни пришли русские, всюду к ним «собираются мужики толпами». В городах ремесленники и торговцы отказывались выступать против русских войск. Крестьянские отряды громили панские усадьбы. Военные успехи в Белоруссии были достигнуты при поддержке отрядов украинских казаков.

Значительных успехов добились также русские войска и отряды Хмельницкого, действовавшие на Украине. Летом 1655 г. они двинулись на запад и в течение осени освободили от польско-шляхетского гнета западноукраинские земли вплоть до Львова.