Основной задачей внешней политики России после Азовских походов стало овладение берегами Балтийского моря, находившимися во власти шведов. Еще в начале XVII в. Швеция захватила старинные русские земли по течению реки Невы и закрыла выход к морю. Поворот во внешней политике России нашел выражение в союзе Петра I с саксонским курфюрстом Августом, занимавшим тогда польский престол, и с датским королем для борьбы со Швецией (Северный союз).

В январе 1699 г. в Карловицах было достигнуто соглашение о двухлетнем русско-турецком перемирии. 3 июля 1700 г. в Стамбуле (Константинополе) русский посол Е. И. Украинцев заключил с Турцией, отказавшейся от Азова, мирный договор. Как только курьер доставил это известие в Москву, русские войска были двинуты к шведской границе.

Начало войны для участников Северного союза сложилось неудачно. Шведский король Карл XII неожиданно высадил 15-тысячный десант под Копенгагеном и вынудил Данию выйти из войны. Второй союзник России — польский король Август II безуспешно пытался овладеть Ригой, сильной крепостью, находившейся в руках шведов. Военные действия русских начались с осады Нарвы. Карл XII, подписав в Травендале мирный договор с Данией, спешно перебросил войска к Нарве и в ноябре 1700 г. внезапно атаковал русских. Слабая выучка дворянской конницы и недавно сформированной пехоты, а также измена иностранных офицеров привели к поражению русских войск.

Банк Тинькофф

Нарва, по словам Маркса, «была первым серьезным поражением поднимающейся нации, умевшей даже поражения превращать в орудия победы». После потери под Нарвой почти всей артиллерии развернулось лихорадочное строительство новых промышленных предприятий. На Урале в 1701—1704 гг. четыре крупнейших в стране металлургических завода начали выпуск железа, чугуна, пушек и ядер. Ближе к театру военных действий, в районе олонецких и белозерских рудных месторождений, было построено пять металлургических и оружейных заводов.

Одновременно началось строительство мануфактур, которые должны были обеспечить армию обмундированием и снаряжением, — кожевенного и портупейного заводов, суконной мануфактуры и т. д. Это позволило в короткий срок ликвидировать тяжелые последствия поражения под Нарвой и ускорить формирование регулярной армии. Февральский указ 1705 г. определил правила набора рекрутов и завершил оформление рекрутской системы. Начиная с 1705 г., предусматривалось ежегодное пополнение в количестве более 30 тыс. человек; каждые 20—30 крестьянских и посадских дворов должны были поставлять одного рекрута. Рядовой состав армии пополнялся крестьянами и посадскими людьми, офицерские должности занимали Дворяне, проходившие специальную подготовку в организованных в эти годы учебных заведениях или в гвардейских полках. Комплектование армии и флота па основе рекрутской повинности быстро увеличило численность вооруженных сил, достигших в 1708 г. 113 тыс. человек вместо 40 тыс., имевшихся к началу войны.

Карл XII, считая, что под Нарвой было покончено с русскими вооруженными силами, направил свои войска против третьего участника Северного союза — польского короля Августа II. Но в то время как, по выражению Петра I, «швед увяз в Польше», оправившиеся русские войска стали одерживать одну победу за другой. Вслед за овладением в 1702 г. крепостью Нотебург (переименован Петром в Шлиссельбург, древнерусский Орешек), расположенной при выходе Невы из Ладожского озера, русские взяли крепость Ниеншанц при впадении Невы в море; 16 мая 1703 г. было начато строительство Петропавловской крепости, положившей основание Петербургу. Безопасность Петербурга со стороны моря обеспечивала построенная на острове Котлине Кронштадтская крепость. Осмотрев ее, Петр приказал «содержать сию ситадель з божиею помощию, аще случится, хотя до последнего человека». В 1704 г. русские войска вторично осадили Нарву и взяли ее.

Для оказания помощи Польше в ее борьбе со шведами русское командовавне сосредоточило свою армию в 1706 г. под Гродно. Карл XII, подойдя к Гродно, грозил отрезать русские войска. Умелым маневром, разработанным Петром I, русские войска вышли из расставленной шведами ловушки и без потерь были отведены на Украину. Между тем польско-саксонские войска потерпели поражение, и в сентябре 1706 г. Карл XII вынудил Августа II заключить Альтранштадтский мир, согласно которому Польша и Саксония отказывались от союза с Россией, а Август II лишался польской короны, сохраняя лишь Саксонское курфюршество. Таким образом, Северного союза более не существовало и дальнейшую борьбу со Швецией России пришлось вести в одиночестве. Начался наиболее напряженный и вместе с тем самый блестящий для русского оружия период Северной войны.