История Русского абсолютистского государства второй половины XVIII в. может быть разделена на два периода: 1) до крестьянской войны 1773 — 1775 гг.; этот период принято называть периодом «просвещенного абсолютизма» и 2) период открытой дворянской реакции, особенно усилившейся с 1789—1790 гг. в связи с революцией во Франции.

Расцвет «просвещенного абсолютизма» в России относится к 50—60-м годам XVIII в. Несмотря на либеральные фразы и демагогические приемы самодержцев, социальная природа самодержавия при «просвещенном абсолютизме» оставалась дворянской. Как и во многих странах той поры — в Австрии, Пруссии и др. — «просвещенный абсолютизм» в России был особой формой политики самодержавия, характерной особенностью которой было некоторое приспособление политики дворянского государства к требованиям поднимающегося капитализма.

«Просвещенный абсолютизм» был порожден также обострением социальных противоречий и в первую очередь классовой борьбой крестьян. Существо политики «просвещенного абсолютизма» заключалось не только в подавлении крестьянских движений, но отчасти в стремлении предупредить их возникновение. «Просвещенный абсолютизм» проводил также мероприятия, имевшие целью сохранить и расширить привилегии дворянства, помочь ему приспособиться к развивавшимся капиталистическим отношениям.

Правительство исходило из того, что насильственными формами подавления протеста народных масс не всегда достигается прочное успокоение. Оно сочло поэтому необходимым сделать крестьянам кое-какие уступки. К ним относилось прекращение приписки государственных крестьян к заводам, передача монастырских крестьян в ведение Коллегии экономии (1764 г.) и т. п. Эти мероприятия не затрагивали существа феодально-крепостнической системы. Именно в царствование «просвещенной» монархини Екатерины II деспотизм и насилие, лицемерно прикрываемые демагогической фразой: «все устраивать ко благу всех вообще и всякого особо», достигли небывалого расцвета. В переписке с французскими просветителями — Вольтером, Дидро, Даламбером Екатерина выставляла себя противницей крепостного права, сторонницей правосудия и в то же время подписывала указы, предоставлявшие помещикам право ссылать крестьян в Сибирь, восстановила деятельность учреждений политического сыска, чинивших жестокую расправу над всеми, кто выступал в защиту угнетенных. В публичных выступлениях Екатерина II подчеркивала пользу образования и необходимость расширения сети народных школ, а в частных письмах к приближенным писала: «Черни не должно давать образования; поскольку будут знать столько же, сколько вы да я, то не станут нам повиноваться в такой, мере, как повинуются теперь».

Банк Тинькофф

Екатерина всей своей политикой стремилась укрепить позиции дворянства в то самое время, когда уже налицо были признаки разложения крепостнической системы и когда господство реакционного класса дворянства усиливало отставание России от передовых европейских стран.