Внешняя политика России во второй половине XVIII в. была направлена на решение традиционных задач, унаследованных от предшествующего времени: 1) воссоединение всех украинских и белорусских земель с Россией; 2) утверждение на побережье Черного моря; 3) закрепление позиций на побережье Балтийского моря.

Внешняя политика России осуществлялась самодержавием и определялась с первую очередь интересами дворян. Русский царизм, участвуя в разделе Польши, меньше всего считался с интересами белорусского и украинского народов. Войны с Турцией царизм вел также не ради освобождения народов Закавказья или Балкан от турецкого гнета. Своей внешней политикой самодержавие прежде всего стремилось укрепить феодально-крепостническую систему. Но независимо от намерений царского правительства внешняя политика России в ряде случаев имела положительные последствия для народов, томившихся под чужеземным гнетом.

Важнейшим внешнеполитическим выступлением России в начале второй половины XVIII в. было ее участие в так называемой Семилетней войне, которую вели две противостоящие друг другу коалиции европейских государств: Франция, Австрия и Швеция, с одной стороны, Англия и Пруссия — с другой.

Семилетняя война началась в 1756 г. Несмотря на наличие между Англией и Россией так называемой субсидной конвенции, по которой последняя обязалась за денежную компенсацию выставить экспедиционный корпус для защиты Ганновера в Германии, принадлежавшего английскому королю, Россия не примкнула к англопрусскому союзу, а, наоборот, сблизилась с Австрией и Францией. Эта позиция России была обусловлена тем, что прусский король Фридрих II, захватив Силезию, стремился превратить Польшу в вассальное государство, а также строил планы захвата Чехии и Саксонии. Он намеревался посадить своего брата на престол герцогства Курляндского и обосноваться в Прибалтике, что грозило русским интересам на Балтийском море.

Банк Тинькофф

Заключив с Пруссией союз, направленный против Франции, Англия облегчила прусскому королю осуществление его захватнических планов. Этот союз ускорил создание тройственной коалиции Австрии, Франции и России против Пруссии. В то же время интересы торговли побуждали Англию не порывать связей с Россией.

Вступая в войну с враждебной коалицией, Фридрих II рассчитывал молниеносными ударами разбить противников поодиночке. Его многочисленная, превосходно вооруженная и вымуштрованная армия имела, однако, серьезные недостатки. Она состояла наполовину из наемников и держалась на жестокой палочной дисциплине.

После побед над французами и австрийцами Фридриху предстояло сразиться с третьим участником коалиции — Россией. Летом 1757 г. русские войска вступили в Восточную Пруссию, в начале 1758 г. ими был занят Кенигсберг. Сражения при Гросс-Егерсдорфе (1757г.) и Цорндорфе (1758 г.) показали высокую боеспособность русской армии. Решающая битва произошла 12 августа 1759 г. у Кунерсдорфа.

В первые часы сражения прусские войска достигли некоторого успеха. Фридрих II считал бой законченным и отправил гонцов в Берлин с известием о полном разгроме русских. Но через некоторое время русские войска перешли в контратаку, началось паническое бегство противника. Целые полки сдавались русским. Шляпа и подзорная труба прусского короля, бежавшего с поля боя, стали трофеем преследовавших его по пятам казаков. 28 знамен, 172 орудия, 10 тыс. ружей достались победителям. Прусская армия была разбита наголову. «Из армии в 48 тысяч у меня не осталось и 3 тысяч... У меня больше нет никаких средств, и, сказать по правде, я считаю все потерянным»,— писал Фридрих.

В 1760 г. корпус генерала Чернышева занял Берлин, и только нежелание австрийцев вести активные боевые действия не позволило России победоносно завершить войну в этом же году.

5 декабря 1761 г. войскам П. А. Румянцева сдался гарнизон крепости Кольберг. Восточная Пруссия и Померания находились в руках русских. Положение Фридриха II было почти безнадежным. Но произошло «чудо бранденбургского дома». Вступивший как раз в это время на престол Петр III резко повернул курс внешней политики. Он заключил мир и военный союз с Пруссией и приказал действующей армии немедленно покинуть Восточную Пруссию. Более того, 16-тысячному русскому войску был дан приказ готовиться к боевым действиям против вчерашних союзников — австрийцев. Наконец, Петр III предложил Фридриху II совместно выступить против Дании с целью округлить за ее счет владения Голштинского герцогства. Так одним росчерком пера Петр III свел на нет блестящие успехи русской армии; он намеревался, сверх того, подчинить внешнюю политику России интересам Гогенцоллернов.

После дворцового переворота 1762 г. правительство Екатерины II, сохраняя мирный договор с Пруссией, порвало военный союз с ней, но не возобновило военных действий.