В результате первого раздела Польши между Пруссией, Австрией о Россией в 1772 г. к России отошли часть Латвии (Латгалия) и белорусские земли с населением в 1 млн. 300 тыс. человек. На территории присоединенной Восточной Белоруссии, включавшей Витебск, Полоцк, Могилев, Гомель и другие города, были образованы Могилевская и Псковская (позднее Полоцкая) губернии.

В отличие от Австрии и Пруссии, захвативших земли главным образом с польским и украинским населением, Россия присоединила земли, заселенные братским белорусским народом. Даже Фридрих II, инициатор раздела Польши, должен был признать, что «у России много прав поступить так с Польшей, но нельзя того же сказать о нас с Австрией».

Воссоединение части белорусского народа с Россией положительно сказалось на развитии его материальной и духовной культуры. Несмотря на сохранение царизмом крепостничества и привилегий местной шляхты, воссоединение части Белоруссии с Россией вызвало там экономический подъем. В Белоруссии создались более благоприятные условия для развития торговли благодаря исчезновению ограничений, имевших место в Польше. Белоруссия стала втягиваться во всероссийские рыночные связи, улучшились ее пути сообщения. Города были отобраны у магнатов и получили права русских уездных городов, что способствовало распространению в них ремесла и мелкого товарного производства. В Восточной Белоруссии появляются мануфактуры, прежде всего вотчинные (суконные, парусиновые, канатные и др.), а затем и купеческие. Значительно смягчен был национальный гнет.